이명 유발 장애 증상 완화 효과

이명 가상현실 치료. 이명 아바타를 노란색 영역으로 이동시켜 제거한다. 그래픽=고려대안산병원 제공
이명 가상현실 치료. 이명 아바타를 노란색 영역으로 이동시켜 제거한다. 그래픽=고려대안산병원 제공

[서울와이어 김경원 기자] 가상현실(VR) 치료를 통해 이명 증상을 완화할 수 있다는 국내 연구 결과가 나왔다. 

고려대안산병원은 최준 이비인후과 교수 연구팀이 가상현실(VR)을 이용한 치료를 통해 주관적 만성 이명의 증상을 완화할 수 있다는 사실을 입증해냈다고 28일 밝혔다.

이명은 외부 청각 자극이 없을 때 귀에서 나오는 소음이 주관적으로 느껴지는 것을 말한다. 이명은 전 세계 인구의 10%에서 발생하는 것으로 알려졌다. 심한 이명은 집중력 저하와 함께 기분장애로까지 이어져 삶의 질 하락에 영향을 미칠 뿐 아니라 사회·경제적 손실로 이어질 수 있다.

연구팀은 ‘이명에 대한 환자 맞춤형 가상현실 중재의 임상 시험'을 주제로 한 논문에서 가상현실을 활용한 이명 치료의 가능성 평가하기 위해 3개월 이상 만성 주관적 이명 증세를 호소하는 19명의 환자(33~64세)를 대상으로 가상현실 치료 프로그램에 참여시켰다. 

환자들은 1~2주의 간격을 두고 침실, 거실, 식당 등 총 4개의 다른 환경으로 구성된 가상현실에서 이명 소리를 내는 아바타를 잡아 지정된 장소로 옮겨 제거하는 것을 반복했다. 

그 결과 19명의 환자 중 12명의 환자에서 이명장애지수(THI)가 개선됐다. 수면의 질을 나타내는 피츠버그 수면의 질 지수(PSQI)도 프로그램 참여 후 감소해 가상현실을 통한 이명 치료법이 증상 완화에 효과가 있는 것으로 나타났다. 

또한 연구팀은 참가자들을 대상으로 한 뇌파검사(EEG)로 프로그램 참여 이전과 비교해 뇌 특정 부위 활동 증가를 포착했다. 이는 이명의 원인이 귀를 포함한 뇌와도 관련 있을 수 있다는 최근 연구 결과들을 고려할 때 만성 이명 치료를 위한 후속 연구의 가능성을 시사한다.

최준 교수는 “가상현실은 실제 환경에서 설정하기 어려운 상황을 효율적으로 구현할 수 있기 때문에 최근 여러 임상 현장에서 활용되고 있다”며 “이번 연구가 만성 이명으로 고통 받는 환자들에게 가상현실을 포함한 다양한 치료 방법 개발을 향한 디딤돌이 되기를 기대한다”고 말했다.

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